Veterinario e investigador, apuesta por la ciencia de la reproducción y la genética como herramientas claves en la conservación de la especies domésticas y salvajes.

Carlos Iglesias Pastrana

DVM. MSc. PhD. Candidate to Quantitative Genetics.

El impacto de las actividades humanas sobre las poblaciones animales naturales es origen de cambios adaptativos en rasgos morfológicos y/o conductuales de estas y que, en determinadas ocasiones, pueden derivar en efectos antagónicos a la selección natural y sexual. Además, la estructura demográfica y genética de la población se ve seriamente afectada, hecho que conlleva notables repercusiones a nivel ecológico y evolutivo a medio y largo plazo.

En el caso de los elefantes, los machos adultos son los animales más codiciados por los furtivos en tanto que son el grupo poblacional que desarrolla los colmillos más grandes en comparación con los ejemplares jóvenes y las hembras, por mecanismos de expresión genética diferencial fundamentalmente. Chiyo et al. (2015) encontraron que, los elefantes africanos del sur de Kenya que habían sobrevivido a los episodios de furtivismo en esta misma región entre los años 70 y 80 del pasado siglo, habían experimentado una reducción significativa (22% en machos y 37% en hembras) de la longitud media de sus colmillos en comparación con una población histórica de referencia (1966-1968) en la misma localización. Asimismo, se constató una reducción del 8% para machos y 11 % para hembras para el carácter circunferencia media del colmillo al nivel de su punto de inserción en el labio del animal.

Estos autores observaron homogeneidad en las características métricas de los colmillos entre elefantes pertenecientes al mismo grupo social. Considerando que la similitud genética entre individuos de un mismo grupo social es, en la mayor parte de los casos, de una magnitud considerable, podría esperarse que el carácter “tamaño de los colmillos” tenga un componente hereditario.

En la misma línea de investigación, Raubenheimer and Miniggio (2016) aportan la base teórica del potencial impacto del tráfico ilegal de marfil en la información genómica y la expresión fenotípica de agenesia o falta de desarrollo de los colmillos en las poblaciones de elefantes afectadas. La muerte de los individuos con colmillos de mayor envergadura supone la inclusión dentro del elenco reproductor de la manada de aquellos animales con colmillos más pequeños o carentes de colmillos.

En último término, esta estrategia reproductiva termina por incrementar la frecuencia de expresión del carácter fenotípico “agenesia” como consecuencia de la pérdida progresiva de heterocigosidad y variación en las frecuencias alélicas, condición muy común en poblaciones fragmentadas y de tamaño reducido.

El estudio más reciente en este ámbito aplicado (Campbell-Staton et al., 2021) ha evaluado la respuesta evolutiva de la población de elefantes africanos de sabana del Parque Nacional de Gorongosa (Mozambique) a la intensidad de las prácticas furtivas acontecidas durante la Guerra Civil en este país (1992-1997). En términos generales, los resultados obtenidos permiten certificar el impacto negativo que estas prácticas han tenido sobre la demografía local y constitución genética de los elefantes de sabana: reducción drástica del tamaño poblacional asociada a un incremento en la frecuencia de fenotipos carentes de colmillos. Los autores proponen, además, una herencia dominante ligada al sexo (cromosoma X) para este rasgo fenotípico, con carácter letal para los machos.

Las consecuencias e implicaciones directas de esta reducción del tamaño de los colmillos y/o su agenesia en elefantes, son objeto de estudio por numerosos equipos de investigación multidisciplinares a nivel internacional. Buscando identificar si este cambio fenotípico podría suponer una ventaja biológica que garantice su supervivencia a medio y largo plazo, los académicos interesados analizan cuáles son los patrones conductuales de los elefantes con estos rasgos fenotípicos modificados tanto a nivel intraespecífico y de grupo social como en su función de especie clave dentro del ecosistema africano. 

Referencias

Campbell-Staton, S. C., Arnold, B. J., Gonçalves, D., Granli, P., Poole, J., Long, R. A., & Pringle, R. M. (2021). Ivory poaching and the rapid evolution of tusklessness in African elephants. Science, 374(6566), 483-487.

Chiyo, P. I., Obanda, V., & Korir, D. K. (2015). Illegal tusk harvest and the decline of tusk size in the African elephant. Ecology and Evolution, 5(22), 5216-5229.

Raubenheimer, E. J., & Miniggio, H. D. (2016). Ivory harvesting pressure on the genome of the African elephant: a phenotypic shift to tusklessness. Head and neck pathology, 10(3), 332-335.

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