Doctor Veterinario y Diplomado Europeo en Medicina de Zoos con especialidad en herpetología. Director Cientifico del Centro de Recuperación de Anfibios y Reptiles de Cataluña (CRARC), en Masquefa, Cataluña, España

Dr Albert Martinez-Silvestre

Las enfermedades emergentes y la conservación de los anfibios.

Globalmente, los cambios en las condiciones ambientales han facilitado la introducción de nuevos patógenos a sistemas endémicos, resultando en un aumento de enfermedades infecciosas emergentes. Este es uno de los factores que ha ayudado al declive de anfibios en los últimos años. Estas enfermedades son de reciente identificación y se caracterizan por ser epidémicas y ocurrir en regiones donde no habían sido detectadas con anterioridad. En la actualidad, el 40% de las especies de anfibios se encuentran en peligro y más de 200 especies presentan disminución en sus poblaciones, siendo las enfermedades emergentes una de las principales causas. Las enfermedades emergentes descritas en anfibios son muy variadas e incluyen una gran variedad de bacterias, virus y hongos: Mycobacterium o Chlamydia (bacterianas), ranavirus o herpesvirus (viricas) y quitridiomicosis, zygomicosis, cromomicosis o saprolegniasis (fúngicas). De entre ellos destacamos los quitridios y el ranavirus.

El 40% de las especies de anfibios se encuentran en peligro y más de 200 especies presentan disminución en sus poblaciones, siendo las enfermedades emergentes una de las principales causas.

Quitridios

Los quitridios son un tipo de hongos no miceliares de distribución mundial, con un gran número de especies, que habitualmente no son patógenas en los organismos que habitan. Por ello fue una desagradable sorpresa cuando se describió que uno de ellos Batrachochytrium dendrobatidis, causaba una gran mortalidad en las ranas y sapos de todo el mundo y se le relaciono con infecciones enzoóticas y epizoóticas, confirmándose su presencia en más de 700 especies y directamente involucrado en la disminución y extinción de poblaciones en más de 200 especies. Al cabo de unos pocos años, se vio que un congénere, Batrachochytrium salamandrivorans, afectaba de manera alarmante a las salamandras europeas provocando la extinción local de muchas poblaciones de éstas en los países de Europa central.

Afectan a las capas externas de la piel, alterando durante su replicación la epidermis y el delicado equilibrio que tiene en los anfibios. Dificulta la respiración cutánea y favorece la infección, para finalmente provocar paradas cardiacas del animal afectado por toxemia generalizada.

Las lesiones que provocan no son espectaculares. En anuros se observan enrojecimientos (Foto 1) y en urodelos algunas pequeñas úlceras que pueden afectar a la dermis también (Foto 2). En consecuencia, el diagnóstico visual es muy poco fiable y se necesitan técnicas clínicas específicas. Mediante PCR, necropsia, citología (Foto 3) e histología (ambas con tinciones específicas) (Foto 4) podemos confirmar la enfermedad en un animal y distinguirlo de los numerosos portadores asintomáticos que existen. 

Foto 1. Enrojecimiento en una rana comñun europea (Pelophylax perezi) semimoribunda afectada por Batrachochytrium dendrobatidis.

Foto 2. Tomando muestras mediante hisopo de una úlcera para la detección por PCR de Batrachochitrium salamandrivorans en una salamandra europea (Salamandra salamandra). 

Foto 3. Realización de necropsias en tritones (Triturus marmoratus) de una población afectada por Batrachochytrium salamandrivorans

Foto 4. Imagen al microscopio (x 400 aumentos) donde se pueden observar las zoosporas del hongo (Flecha negra) en la epidermis de una rana. 

Ranavirus

En el caso de ranavirus, se trata de un conocido patógeno en peces anfibios y reptiles. El grupo de los ranavirus afecta básicamente al hígado, bazo, piel y estómago, debilitando al enfermo hasta su muerte. Se observan pequeñas úlceras, enrojecimiento de la piel y a veces hinchazón (Edema) tanto en las larvas como en los adultos afectados. Hay un gran número de especies portadoras que ayudan a diseminar la enfermedad. El diagnóstico final será también con PCR, necropsia e histología de los tejidos afectados, especialmente el hígado.

 

Foto 5. El sapillo balear (Alytes muletensis) una especie relegada a unos pocos torrentes de la isla de Mallorca puede considerarse, como especie, una víctima potencial frente a la aparición de enfermedades emergentes.

Patógenos consecuencia de la actividad humana

La distribución de estos 3 patógenos está relacionada directamente con la actividad humana. No solo los transportes internacionales de mercancías ayudan a la diseminación involuntaria de los patógenos, sino el coleccionismo de especies, la degradación de los hábitats y la suelta indiscriminada de animales para su “conservación” sin los debidos permisos o análisis. Las especies únicas o endémicas son especialmente vulnerables (Foto 5). En efecto, en Europa se ha confirmado la colonización de estos tres patógenos; en España desde el centro de Europa debido a la suelta incontrolada de anfibios exóticos ligada al coleccionismo. El hongo de las salamandras aún no se ha detectado fuera de Europa, pero el caso español ha hecho saltar las alarmas, por ejemplo, en América, donde el tráfico de especies de anfibios es alto y la introducción de este nuevo patógeno podría tener consecuencias devastadoras.

“En Europa se ha confirmado la colonización de estos tres patógenos debido a la suelta incontrolada de anfibios exóticos ligada al coleccionismo” 

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