Veterinarian and researcher, committed to the science of reproduction and genetics as key tools in the conservation of domestic and wild species.

Carlos Pastrana Iglesias

MVP. MSc. PhD candidate in Quantitative Genetics.

El 12 de agosto se celebra el Día Mundial del Elefante, el animal terrestre más grande del planeta y cuyos índices demográficos han sufrido una reducción superior al 60% en los últimos 10 años. 

Esta vulnerabilidad a una extinción silenciosa pero de magnitud superlativa, es un fenómeno concurrente desde inicios de la década de los 70, cuando la práctica de actividades cinegéticas ilegales y el comercio de marfil asociado a estas registra su mayor incidencia.

- 60% de población en los últimos 10 años

El comercio ilegal de marfil continúa siendo la mayor amenaza para el animal terrestre más grande del planeta

La celebración de este Día Mundial es una iniciativa internacional establecida el año 2012. Desde entonces, cada año se conmemora esta reivindicación por la necesidad de concienciación social y prestación de apoyo y esfuerzos multidisciplinares a aquellas organizaciones y grupos conservacionistas directamente involucrados en la promoción de acciones que refuercen la supervivencia y persistencia sostenible de estos paquidermos tanto a nivel local como global.

“Los elevados índices de prácticas de caza ilegal de elefantes para el comercio de marfil, podrían ocasionar la extinción de estos animales a finales de la próxima década si no se refuerzan las labores de supervisión y control oficial de esta actividad de contrabando”

Diversidad filogenética y estrategias diferenciadas de conservación

       Recientes mapeos del árbol evolutivo de la familia Elephantidae señalan que, a contraposición de la común concepción de la existencia de tan sólo 2 especies de elefantes (Loxodonta africana spp. o elefantes africanos y Elephas maximus spp. o elefantes asiaticos), las evidencias genéticas indican que el elefante africano de sabana (Loxodonta africana) y el elefante africano de bosque (Loxodonta cyclotis), son dos especies diferentes del género Loxodonta

      Las diferencias entre elefantes africanos y asiáticos son de tipo morfológico, fundamentalmente. Los elefantes asiáticos son más pequeños que los africanos y su línea dorsal describe una parábola ligeramente convexa con su punto más alto hacia el centro del lomo. En cambio, el punto más alto de la línea dorsal en el elefante africano es la región de la cruz.

        Respecto a sus orejas, estas tienen un tamaño más reducido y describen una línea recta en su parte inferior en el elefante asiático, mientras que las orejas de los elefantes africanos alcanzan desde el hombro hasta la cruz del animal y su forma guarda cierta similitud con la silueta del continente africano.

      Otro rasgo diferenciador es el número de lóbulos de la trompa (protuberancias que les permiten agarrar pequeños elementos). El elefante asiático tiene un único lóbulo en el extremo superior en tanto que el elefante africano presente dos lóbulos, uno en el extremo superior y otro en el extremo inferior de su trompa.

            El número de dedos de sus extremidades es una de las características específicas de estos animales más llamativa: el elefante asiático tiene cinco dedos en las patas delanteras y cuatro en las traseras. El africano puede tener cuatro o cinco dedos en las patas delanteras y tres en las traseras.

            En relación a la presencia de colmillos, tan sólo algunos elefantes machos asiáticos desarrollan esta estructura dental. En cambio, los elefantes del continente africano, tanto machos como hembras, tienen grandes colmillos.

            En el caso particular de las dos especies africanas de elefante, los principales rasgos que les diferencian son el peso y la altura, siendo 1.5-2 veces superiores en valor en el elefante de sabana.

 

 

 

Sobre la base de evidencias científicas en términos de filogenia y especiación, el diseño e implementación de programas y estrategias de conservación requieren del reconocimiento y establecimiento de medidas prioritarias de protección. Esto es, las instituciones conservacionistas implicadas son las encargadas de definir las potenciales amenazas a las que se enfrenta cada una de las especies, tanto en términos cualitativos como cuantitativos (prevalencia, incidencia y magnitud del impacto), para así poder proyectar eficazmente esfuerzos y programas de conservación adaptados.

Disminución transgeneracional del tamaño de los colmillos y su agenesia en los elefantes africanos que habitan regiones con elevados índices de prácticas furtivas

El impacto de las actividades humanas sobre las poblaciones animales naturales es origen de cambios adaptativos en rasgos morfológicos y/o conductuales que, en determinadas ocasiones, pueden derivar en efectos antagónicos a la selección natural y sexual. Además, la estructura demográfica y genética de la población se ve seriamente afectada, hecho que conlleva notables repercusiones a nivel ecológico y evolutivo a medio y largo plazo.

            Raubenheimer and Miniggio (2016) aportan la base teórica del potencial impacto del tráfico ilegal de marfil en la información genómica y la expresión fenotípica de agenesia o falta de desarrollo de los colmillos en las poblaciones de elefantes afectadas. La muerte de los individuos con colmillos de mayor envergadura supone la inclusión dentro del elenco reproductor de la manada de aquellos animales con colmillos más pequeños o carentes de colmillos. En último término, esta estrategia reproductiva termina por incrementar la frecuencia de expresión del carácter fenotípico “agenesia” como consecuencia de la pérdida progresiva de heterocigosidad y variación en las frecuencias alélicas, condición muy común en poblaciones fragmentadas y de tamaño reducido.

Principales amenazas

En virtud de poner fin a la principal causa de la depresión demográfica de las poblaciones de elefantes a nivel global, la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas (CITES) prohibió expresamente el comercio y explotación internacional de marfil en el año 1989, atendiendo a la inclusión de esta actividad en el apéndice I, por el que se regula el comercio de especímenes derivados de especies en peligro de extinción. Si bien se ha constatado una somera reducción en los índices de caza furtiva asociada al comercio ilegal de marfil, aún persisten mercados de contrabando no regulados que atienden la demanda de países asiáticos.

Al margen del tráfico ilegal de marfil, la destrucción y/o fragmentación de sus hábitats como resultado de la creciente expansión de las sociedades humanas locales y su desarrollo de actividades a escala industrial, han relegado a estos animales a extensiones de terreno reducidas y con recursos tróficos limitados, pudiendo en ocasiones entrar en conflicto con asentamientos humanos en competencia por estos últimos. En definitiva, se ha visto incrementado el número de reductos poblacionales de elefantes que conviven en grupos sociales más pequeños y aislados, hecho que afecta notablemente a los índices de diversidad genética y, por ende, condiciona en proporción variable el éxito de las labores de conservación desarrolladas.

Figuras hechas de marfil (colmillo de elefante)

Referencias

Palkopoulou, Eleftheria, et al. (2018) A comprehensive genomic history of extinct and living elephants. Proceedings of the National Academy of Sciences, 115(11).

Raubenheimer, E. J., & Miniggio, H. D. (2016). Ivory harvesting pressure on the genome of the African elephant: a phenotypic shift to tusklessness. Head and neck pathology, 10(3), 332-335.

Rohland, Nadin, et al. (2010) Genomic DNA sequences from mastodon and woolly mammoth reveal deep speciation of forest and savanna elephants. PLoS Biology, 8(12).

 

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